明朝贸易与经济之际,锦衣卫作为“拱卫司”在逐渐衰落的明代扮演着重要角色,其职责被定义为“掌直驾侍卫、巡查缉捕”,也就是从事侦察、逮捕、审问等活动。锦衣卫从明代建立之初便存在,直到明代灭亡时,仍然存在。但锦衣卫在明朝灭亡时究竟去了哪里呢?影视剧中,锦衣卫被塑造为一支神一般的存在,几乎是无所不能的。他们的装束大多是身穿飞鱼服,手拿绣春刀,打起架来以一敌百。然而现实中的锦衣卫与影视剧中的大有不同。在1604年的时候,锦衣卫的规模为 11,262 人,到1661年,锦衣卫在北京总共只有585人。崇祯十七年(三月十五),李自成的农民军已经攻入了北京城,明朝岌岌可危,几乎名存实亡。在明朝贸易与经济滞涨的时期,李自成的农民军进入京城之际,京城已经充满了鼠疫,导致士兵感染病情愈演愈烈。许多防守的地方甚至没有一个士兵把守,锦衣卫只好协助守卫城池。锦衣卫之所以闻名于史册,并不是因为他们的武功有多高,而是因为他们可以绕过许多部门,直接向皇帝汇报,从而有机会“干掉”朝廷权臣。然而在京城被攻破之后,锦衣卫的命运无法预知。部分锦衣卫在抵抗时殉国,而其余的锦衣卫只能选择投降李自成。然而在当时京城鼠疫横行,李自成发现唯一有用的就是钱,对权贵进行金银珠宝等抢夺,部分锦衣卫也不得不将掌印交付给李自成以求存活。督骆养性、王鹏翀和乔可用都为了保住自己的性命而拿出家里的银子献给李自成,只有那些没有足够白银的锦衣卫最终都遭遇死亡。这一时期正值明朝贸易与经济低迷,加上朝廷权力分裂导致军队士气全面低落,加之鼠疫的爆发,使得京城在李自成进入之后锦衣卫人数急剧减少。随着顺治帝登基,锦衣卫成员转变为銮仪卫,更加强调仪仗队的职责。自此之后,锦衣卫也从历史舞台上消失不见了。

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